INSTANTÁNEAS

 

Las caries dentales en los niños y la exposición al humo de tabaco

 

 

Las caries dentales son la enfermedad crónica más común en los niños, principalmente en aquellos que viven en condiciones de pobreza, aunque las razones no están bien definidas. Se trata de una enfermedad infecciosa que se debe a la colonización del dientes por Streptococcus mutans, bacteria que produce ácido láctico por fermentación de carbohidratos, con el resultado de que el ácido corroe la superficie dental. El motivo por el cual algunos niños son más susceptibles que otros no son del todo claras. Algunos autores opinan que la exposición a humo de tabaco en el ambiente, la cual se observa con mayor frecuencia en niños de clase socioeconómica baja, podría ser un factor de riesgo de caries dental. Esta creencia se basa en estudios anteriores en que se ha demostrado que el humo de tabaco se asocia con periodontitis en adultos y también en otras investigaciones que apuntan hacia un posible papel causal del humo de tabaco en la formación de caries. Para explorar esta hipótesis, un grupo de investigadores estadounidenses examinó datos transversales, obtenidos de la Third National Health and Nutrition Examination Survey (NHANES III) estadounidense, sobre 3 873 niños entre las edades de 4 y 11 años a quienes se les había sometido a un examen dental y a mediciones de concentraciones de cotinina sérica, que fueron la principal variable independiente de interés. Se tomó como indicio de tabaquismo pasivo una concentración de esta última sustancia ³ 0,2 pero < 10 ng/mL, siendo este punto de corte el que separa aproximadamente a la población fumadora en la que tiene una exposición al humo de tabaco por encima y por debajo de la mediana.

De los niños estudiados, 3 531 tuvieron por lo menos un diente deciduo cariado y 2 930 por lo menos un diente permanente con caries. En general, 53,1% de estos niños (2 057) tuvieron concentraciones de cotinina sérica compatible con la exposición al humo de tabaco; 46,7% (1 809) tuvieron superficies dentales deterioradas o calzadas en dientes primarios, y 26,2% (1 015) tuvieron superficies dentales deterioradas o calzadas en dientes permanentes. El análisis de dos variables mostró una asociación estadísticamente significativa entre las concentraciones séricas de cotinina y las caries en superficies dentales (razón de posibilidades [RP] = 2,1; IC95%: 1,5 a 2,9), y también entre dichas concentraciones y la presencia de calzas en los dientes (RP = 1,4; IC95%: 1,1 a 1,8). Se observó, además, una asociación directa significativa entre la pobreza y la poca escolaridad y el riesgo de caries o dientes calzados. El ser de raza negra o de extracción mexicano-estadounidense también se asoció significativamente con un mayor número de superficies dentales cariadas pero con un menor número de dientes calzados. En el caso de la dentadura primaria, se observó una tendencia a un riesgo incrementado en relación directa con la concentración de cotinina sérica. Asimismo, esta concentración resultó ser un factor predictivo significativo del riesgo de caries en dientes primarios.

En el estudio no se detectó ninguna asociación significativa entre las concentraciones de cotinina y las caries en la dentadura permanente. No se puede descartar la posibilidad de que dichas concentraciones sean un simple marcador de alguna otra causa de caries dental, como podría ser, por ejemplo, la presencia de malas prácticas de higiene en hogares donde los padres fuman. El estudio también posee otras limitaciones, entre ellas la edad avanzada de los niños estudiados y su naturaleza transversal, cuando lo ideal sería saber las concentraciones de cotinina que tenían los niños antes de cumplir un año. No obstante, es la primera vez que se estudia en niños estadounidenses la asociación entre la exposición pasiva al humo de tabaco y el riesgo de caries dental. Es necesario efectuar más estudios que exploren esta asociación para determinar si hay una relación causal. (Aligne CA et al. Association of pediatric dental caries with passive smoking. JAMA 2003; 289(10):1258–1269.)

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