Gaceta Sanitaria, Volume: 17 Supplement 3, Published: 2003
  • Qualitative and quantitative research in social epidemiology: is complementarity the only issue? Debate

    Muntaner, C.; Gómez, M.B.

    Abstract in Spanish:

    A pesar de que en los últimos años hemos asistido a una creciente aceptación de la investigación cualitativa en el campo de la epidemiología social, el papel y el ámbito de su utilización continúa siendo un campo de debate. En este trabajo presentamos algunos de los temas que han sido el centro del debate entre los investigadores a favor y en contra de la metodología cualitativa para la investigación en epidemiología social y disciplinas relacionadas de la salud pública. Entre los puntos de controversia hay problemas epistemológicos, como las limitaciones de la investigación mediante encuestas para abordar mecanismos sociales, la ausencia de un marco conceptual en los epidemiólogos para generar hipótesis relevantes para poblaciones específicas, y problemas ontológicos como el idealismo inherente a la investigación cualitativa proveniente de la antropología. Se revisan a continuación las etnografías urbanas de Elliot Liebow y una década de investigación en población afroamericana y barrios desfavorecidos en los Estados Unidos para exponer otro papel de la investigación cualitativa en epidemiología social. Así, sostenemos que la investigación cualitativa se ha utilizado en debates científicos en los que se confrontan investigadores igualitaristas con instituciones u otros investigadores con intereses económicos e ideologías opuestas. A menudo la investigación cualitativa es una potente herramienta para apoyar medidas y marcos teóricos alternativos que puedan ser incluidos en estudios poblacionales cuantitativos. Creemos que este uso de la investigación cualitativa se limita al mundo académico sin que necesariamente implique que la comunidad se pueda beneficiar de ella como sucede en el caso de la investigación para la acción.

    Abstract in English:

    Although in recent years there has been a growing acceptance of qualitative research in social epidemiology, the role and scope of its use remain a contested terrain. We sketch some of the issues that have been the focus of the debate between supporters and critics of qualitative research in social epidemiology and adjacent public health disciplines. They include epistemological problems, such as the limitations of survey research to uncover social mechanisms, lack of background among epidemiologists to generate sound hypotheses for specific populations, and ontological problems such the idealism inherent in some of the qualitative research coming from anthropology. Next we review the urban ethnographies of Elliot Liebow's and a decade of population based research in African American and low income neighborhoods in the United States to expose another role for qualitative research in social epidemiology. Thus, we argue that qualitative research has been used in scientific debates that confront egalitarian researchers with institutions or peers with opposing economic interests and ideologies. Qualitative research is often a powerful tool to fuel alternative theoretical frameworks and measures to be included in quantitative population based surveys. We confine this use of qualitative research to the academic world and do not necessarily imply that communities benefit from it as in action research.
  • Qualitative research and the epidemiological imagination: a vital relationship Debate

    Popay, J.

    Abstract in Spanish:

    Este artículo presume que la «imaginación epidemiológica» tiene un papel relevante en el futuro desarrollo e implementación de políticas cuya finalidad sea mejorar la salud de la población y reducir las desigualdades de salud entre países y dentro de ellos. Sin embargo, si obviamos la contribución de la investigación cualitativa a la epidemiología fracasaremos en el desarrollo de ese potencial. Este artículo brevemente describe qué es la investigación cualitativa desde un punto de vista epidemiológico -qué tipo de «conocimiento» genera- y aborda cuestiones metodológicas (aproximaciones sobre recogida de datos, análisis e interpretación de resultados). Se presentan dos modelos diferentes sobre la relación entre la investigación cualitativa y cuantitativa. El primer modelo, denominado de intensificación, asume que los resultados de la investigación cualitativa enriquecen los resultados obtenidos mediante investigación cuantitativa y sugiere 3 roles para la investigación cualitativa: generar hipótesis que se podrán probar en la investigación cuantitativa, ayudar a construir medidas más sofisticadas de fenómenos sociales y explicar resultados sorprendentes obtenidos mediante una aproximación cuantitativa. Por el contrario, el modelo epistemológico sugiere que la investigación cualitativa es diferente de la cuantitativa en el sentido de que realiza una contribución única: estudia aspectos que otras aproximaciones no pueden analizar; mejora y amplía el conocimiento al profundizar en aspectos conceptuales y teóricos; cambia el equilibrio de poder entre los investigadores y el objeto de investigación, y por último desafía los métodos que utiliza la epidemiología tradicional para conocer el mundo social. Este artículo ilustra los diferentes tipos de contribuciones con ejemplos de la investigación cualitativa y finalmente discute cómo la investigación cualitativa "digna de confianza" puede evaluarse.

    Abstract in English:

    This paper takes as its starting point the assumption that the «Epidemiological Imagination» has a central role to play in the future development of policies and practice to improve population health and reduce health inequalities within and between states but suggests that by neglecting the contribution that qualitative research can make epidemiology is failing to deliver this potential. The paper briefly considers what qualitative research is, touching on epistemological questions -what type of «knowledge» is generated- and questions of methods -what approaches to data collection, analysis and interpretation are involved. Following this the paper presents two different models of the relationship between qualitative and quantitative research. The enhancement model -which assumes that qualitative research findings add something extra to the findings of quantitative research- suggests three related «roles» for qualitative research: generating hypothesis to be tested by quantitative research, helping to construct more sophisticated measures of social phenomena and explaining unexpected research from quantitative research. In contrast, the Epistemological Model suggests that qualitative research is equal but different from quantitative research making a unique contribution through: researching parts other research approaches can't reach, increasing understanding by adding conceptual and theoretical depth to knowledge, shifting the balance of power between researchers and researched and challenging traditional epidemiological ways of «knowing» the social world. The paper illustrates these different types of contributions with examples of qualitative research and finally discusses ways in which the «trustworthiness» of qualitative research can be assessed.
Ediciones Doyma, S.L. Barcelona - Barcelona - Spain
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